Invasion fleet

Maritime operations

Arrival of the fleet

Par Chief Photographer's Mate (CPHOM) Robert F. Sargent, U.S. Coast Guard [Public domain], via Wikimedia CommonsThe Landing in Normandy’s beaches is the biggest amphibian operation of the military history. The resources mobilized were considerable. There were around 5000 ships and many small boats used to ensure connection between coastlines and war ships located in the open sea.

The fleet took the direction of Normandy but was stopped after few hours of navigation because of terrible meteorological conditions which prevent a possible landing for the moment. However, On June 5th at dawn, the fleet continues its navigation in direction of Normandy and won’t be stopped. During the crossing, the fleet was protected by several measures. First of all, war ships received the orders to shoot all planes which flew over the fleet at low altitude.

Moreover, ships were equipped with balloons linked to embarkations with a steel cable which can break the wings of planes.

At the front of the fleet, a thick cloud hided the fleet.

At 5.58 am, a series of bombings led by war ships of the fleet started in the direction of Allied objectives located between Barfleur and Le Havre.

During the crossing, only one ship sank, it’s the Svenner, a Norwegian war ship attacked by a German ship.

The landing can start. The different forces go towards the different beaches of landing: Omaha Beach and Utah Beach (American sectors), Gold Beach, Juno Beach and Sword Beach (British sectors).

Landing on the beaches

© Gouvernement du Royaume-UniIt’s important to know that, at first, only 4 sectors of beaches had been determined (Omaha Beach, Gold Beach, Juno Beach and Sword Beach). However, the English general Montgomery underlined the strategic importance of Cherbourg, only deep water harbor located near the 4 zones of invasion. So, it led to the creation of the sector of Utah Beach, under responsibility of American soldiers.

Utah Beach: In this sector, the air bombings started at 5.30 am. The landing of American troops began at 6.30 am. Soldiers had the helps of amphibian tanks. The troops landed at 2km from the place decided during the preparation of the assault because of a strong current. However in this sector, troops composed by war veteran soldiers were more vulnerable. That’s why the Allied took control of the beach without major difficulties and human losses were less important that in the other beaches. Indeed, only 12 soldiers died at Utah Beach.

Omaha Beach: also called “Bloody Omaha”. The first assaults of soldiers landed at 6.30 am on the beach whereas the German shootings were extremely important. Indeed a dread division ensured the defense of the Beach. The Allied forces had not been informed of the presence of this division. Furthermore, we can also explain that by the failure of air bombings and fleet bombings led with the aim to destroy German fortifications of this area. So, the German forces were numerous. Many American soldiers died. Moreover the Allied troops didn’t receive help of amphibian tanks because most of these tanks sank before reaching the beach. Some embarkations which carried artilleries also sank. The nightmare lasted 4 hours but after difficult efforts and important victims (more than 1000 soldiers died), the Allies managed to take the control of the area of Omaha Beach on 2 km around and to release Vierville. The breakthrough is precarious.

The Pointe du Hoc: is located between Omaha Beach and Utah Beach. A German battery is established here and represents an important threat for the 2 beaches. The rangers of the 2nd battalion received the mission to take control of the battery.

At 7 am, the rangers arrived near the Pointe du Hoc and are welcomed by German shootings. Some of the embarkations sank. Soldiers who survived began to climb the eastern side of the cliff thanks to ropes, grappling irons and fire- ladders. Once the ascent was over, rangers began a violent combat with the German forces present.

When they arrived in the battery, they had a huge surprise. Indeed, a few months before the assault, the Allied recon planes had detected cannons but Germans had moved the arms in April for security reasons and placed big pieces of wood instead of cannons.

The mission of the rangers on the Pointe du Hoc was a true exploit because they didn’t benefit from any reinforcements; they fought alone for 2 days. After this mission, only 90 rangers were still able to fight for a total of 225 rangers engaged in this mission.

Today, the Pointe du Hoc still remains a place of memory.

Gold Beach: is under the responsibility of British soldiers. The beach is located at the center of the landing areas. At 6.15 am, barges of landing are launched. The landing took place at 7.30 am. The operation is a great success even if the British had to face with the opposition of the German in some places such as near the village of Hamel. Use of the tanks “funnies” and “crabs” played an important role in the victory of the Allied forces in this zone.

Juno Beach: The Canadian soldiers landed in this sector. The difficult conditions of navigation delayed the landing which started at 8 am. The tide was high so the German obstacles were covered by the sea. It provoked a lot of damages for the different barges used for this landing.

The delay of tanks which were used as reinforcement complicated the task of the Canadians in this sector. On the beach, human losses were important. The breakthroughs to the inland were sometimes difficult because beaches were crowded by tanks, obstacles and dead bodies. However, at the end of the day, the mission was a success. Indeed, Bernières-sur-mer was released in the morning.

Sword Beach: The soldiers landed at 7.30 am on this beach located between Hermanville and Ouistreham. Bombings of the night destroyed German fortifications of this sector. However British and German soldiers fought each other in many combats. On this beach, Canadians beneficiated from the helps of different types of tanks. At the end of the fights, British succeeded in taking control of this zone. The village of Hermanville is released around 10am.

The landing of the 6th June 1944 is a turning point of the World War II. It’s also a true success for the allies and will gradually lead to the final release of France and the end of the war. The number of victims is important: we count 2500 soldiers who died or who were arrested in the Allied troops including 2500 for Omaha Beach.

Today, in Normandy, it’s possible to visit the different battlefields and so pay tribute to soldiers killed On June 6th in 1944.

Les opérations maritimes

L’arrivée de la flotte

 Copyright US Navy - Wikimedia CommonsLe débarquement sur les plages de Normandie est la plus grande opération amphibie de l’histoire militaire. Les moyens mobilisés sont considérables. On compte plus de 5300 embarcations ainsi que 4000 embarcations assurant le relais entre les rivages et les navires au large.

La flotte prend le large pour la Normandie à l’aube du 4 juin mais sera stoppée au bout de quelques heures à cause de conditions météorologiques très difficiles compromettant pour le moment un éventuel débarquement. Ce n’est qu’à l’aube du 5 juin que la flotte reprendra la direction de la Normandie.

Les premières forces arrivent au large de la plage de Saint-Martin-de-Varreville à 2h du matin le 6 juin 1944.

Au cours de la traversée, la flotte sera protégée par plusieurs dispositifs. Tout d’abord, les officiers commandants des navires de guerre ont reçus l’ordre d’abattre tous les avions survolant à basse altitude la flotte.

De plus les navires sont équipés de ballons captifs rattachés aux bâtiments par un câble en acier en mesure de rompre les ailes d’un avion.

Un nuage épais permettant de camoufler l’arrivée de la flotte est également mis en place à l’avant de celle-ci.

A 5h58 débute une série de bombardements par les navires de guerre de la flotte en direction des objectifs situés entre Barfleur et le Havre.

Un seul bateau sera coulé durant la traversée, il s’agit du Svenner, bateau de guerre norvégien torpillé par une vedette allemande.

Le débarquement peut alors commencer. Les différentes forces se dirigent vers les cinq plages de débarquement : Omaha Beach et Utah Beach (secteurs américains), Gold Beach, Juno Beach et Sword Beach (secteurs anglo-canadiens).

Débarquement sur les plages

Il faut noter que dans un premier temps, seul 4 secteurs de plages avaient été déterminés (Omaha Beach, Gold Beach, Juno Beach et Sword Beach). Cependant le général Anglais Montgomery a souligné l’importance stratégique de Cherbourg, seul port en eau profonde situé à proximité des quatre zones d’invasion. Ce qui a donné lieu à la création du secteur de plage d’Utah Beach, sous la responsabilité des américains.

Utah Beach: Dans ce secteur, les bombardements aériens ont débuté à 5h30. Le débarquement des troupes américaines sur cette plage a lieu à 6h30. Les soldats étaient accompagnés de chars amphibies. Il faut noter que les troupes ont débarqué à 2 km du lieu décidé durant la préparation et ceci à cause d’un fort courant marin. Cependant dans ce secteur les forces allemandes étaient plus vulnérables car elles étaient composées de soldats vétérans. C’est pourquoi la plage sera rapidement sous le contrôle des alliés. C’est sur cette plage que les pertes humaines ont été les moins importantes.

Omaha Beach appelée également « Bloody Omaha ». Les premiers assauts de soldats débarquent à 6h30 sous les tirs allemands extrêmement importants. Ceci s’explique par l’échec des bombardements aériens ainsi que ceux menés par la flotte et qui avaient pour but de détruire les fortifications allemandes de cette zone. Sur cette plage, les forces allemandes sont donc présentes en nombre. De nombreux soldats américains périront. De plus, les troupes alliées n’ont pas pu bénéficier de l’aide des chars amphibies puisque la plupart ont coulé avant d’atteindre la plage. Au prix d’efforts difficiles et de pertes humaines importantes (2500 morts), les alliés réussiront à prendre le contrôle de la zone environnant Omaha Beach sur 2 km de profondeur. La percée est donc fragile.

La Pointe du Hoc: est située entre les plages d’Omaha Beach et d’Utah Beach. Une batterie allemande y est installée, ce qui représente une menace importante pour les deux plages. Ce sont les rangers du 2ème bataillon qui se chargeront de prendre le contrôle de cette batterie.

Il est 7h lorsque les rangers arrivent à proximité de la Pointe du Hoc sous les tirs allemands. Certaines barques couleront. Les survivants entament l’ascension du flanc Est de la falaise à l’aide de cordes, grappins et même des échelles de pompiers. Une fois l’ascension terminée, les rangers s’engagent dans un combat violent avec les forces allemandes en présence.

Une énorme surprise les attend. De gros morceaux de bois ont été installés en remplacement de canons et qui ont été déplacés en Avril par mesure de sécurité. Les avions de reconnaissance alliés ont été trompés par ce stratagème.

La mission des rangers sur la Pointe du Hoc relève de l’exploit puisque ceux-ci ont été privés de renforts. Après cette mission, seuls 90 rangers étaient encore en état de combattre sur un total de 225 rangers engagés pour cette mission.

La Pointe du Hoc reste encore aujourd’hui un lieu de mémoire.

Gold Beach est sous la responsabilité des soldats britanniques. A 6h15, les chalands de débarquement sont mis à l’eau. Le débarquement a lieu à 7h30.

L’opération est un succès même si les britanniques font face dans certains endroits à la résistance de la part des allemands notamment aux abords du village du Hamel.

Juno Beach est un secteur où débarquent des soldats canadiens. Les conditions de navigation difficiles ont retardé le débarquement qui s’est effectué vers 8h. La marée étant montante, les obstacles allemands situés sur la plage sont recouverts par la mer, ce qui cause des dégâts. Le retard accusé par les chars servant de renforts a également compliqué la tâche des Canadiens dans ce secteur. Malgré tout cela, à la fin de la journée, la mission a été une réussite.

Sword Beach : Les soldats débarquent à 7h30. Les bombardements ont permis de détruire certaines fortifications allemandes dans le secteur. Cependant Britanniques et Allemands se sont affrontés dans de nombreux combats. Les Britanniques ont tout de même réussi à prendre le contrôle de cette zone puisque le village de Hermanville a été libéré aux alentours de 10h.

Le Débarquement du 6 juin 1944 est un tournant de la Seconde Guerre Mondiale. C’est également un véritable succès des alliés qui amènera peu à peu à la libération complète de la France et à la fin de la guerre. Le bilan est lourd : on dénombre 3000 soldats morts, disparus ou prisonniers dans les rangs des alliés dont 2500 pour la seule Omaha Beach.

Aujourd’hui, en Normandie, il est possible de visiter les différents champs de bataille et ainsi rendre hommage aux soldats tués le 6 juin 1944.